Vikingen: tussen mythe en realiteit

Wie zijn de Vikingen?

De Vikingen zijn mannen uit het noorden (nu Noorwegen, Zweden, Denemarken en IJsland) die de Europese geschiedenis van de 8e tot de 10e eeuw markeerden. Fijne handelaren, solide krijgers, dappere ontdekkingsreizigers, de Vikingen aarzelden niet om hun dagelijks leven te verbeteren door middel van handel of wapens. Hoewel verdeeld in verschillende stammen of koninkrijken, bevinden de Vikingen zich onder dezelfde beschaving die Europa kenmerkte tot rond het jaar 1000.

Het beeld van de Vikingen

Vaak gezien als wrede barbaren die het bloed van de vijand uit een schedel drinken of een arme onschuldige levend snijden, lijkt het erop dat de waarheid komt uit het negatieve portret van de Viking dat vaak wordt opgesteld. Echter, tussen het positieve beeld dat de verbeelding van de Vikingen behoudt door hun ultra-viriliteit, hun overwinnende vasthoudendheid en hun marine- en militaire macht en het pejoratieve beeld dat ze ondergaan, is het moeilijk om het ware van het valse te onderscheiden. 

De Vikingen waren inderdaad uitstekende handelaren en machtige krijgers, ze waren zelfs gewelddadig. Hun vaak gerapporteerde aanpassingsvermogen is ook waar. Ze zijn echter verre van de zwarte legende waarmee ze zijn geassimileerd. De gulden middenweg ligt tussen de fascinerende legende (veel te verfraaid) en de enge legende (te aangetast).

De discrepanties tussen het beeld van de Vikingen gedragen in het collectieve onbewuste en de historische realiteit kunnen worden verklaard door een paar belangrijke punten. Allereerst is het negatieve beeld te wijten aan slechte vertalingen van Noorse teksten waarin historici en taalkundigen vaak hebben getracht sensatie te brengen. Dan is dit wrede beeld ook te danken aan de demonisering die de geestelijken en letterkundigen uit die tijd van de Vikingen maakten. Omdat het heidenen waren en meedogenloos Europese landen en kloosters plunderden, werd een te duivels beeld van hen gepropageerd. Omgekeerd wordt de "overfascinatie" die ze creëren verklaard door hun uitgesproken identiteit (religie, cultuur, enz.) die vaak wordt opgepakt en verfraaid (bijvoorbeeld door nazi-Duitsland), maar ook door hun manier om zichzelf in scène te zetten in Noorse gedichten en teksten waaruit ook hier weer het sensationele en het fascinerende is belicht. 

Het functioneren van hun beschaving

economisch

De Vikingen zijn vooral uitstekende handelaren. Ze verbouwden heel weinig, maar ruilden en dreven handel. Hun handel draaide vooral om slavernij, handel in vis (vooral haring) en zijde. Maar hun uitzonderlijke rijkdom was grotendeels te danken aan hun vermogen om te onderhandelen en te stelen. Hun grote militaire macht (goede strategen, de Vikingen vochten altijd in hun voordeel, en zowel hun fysieke degelijkheid als hun technologie bevoordeelden hen!). De figuur van de bloeiende economie van de Vikingen is duidelijk de boot. Hun hoogontwikkelde schepen maakten het mogelijk om handelsroutes te controleren en hun militaire macht te vergroten.

Viking-tactieken voor het verkrijgen van rijkdom waren eenvoudig: plunderen, eerbetoon eisen, enz.

In feite onderhandelden de Vikingen vaak voordat ze geweld gebruikten, omdat ze in beide erg machtig waren, en hun economische macht kon alleen maar uitzonderlijk zijn.

Maatschappelijk

De Vikingen hadden een zeer interessant sociaal model. Deze laatste bevatten minder ongelijkheden dan in Europese samenlevingen, aangezien deze christelijk zijn en sociale ongelijkheden bevorderen. In Noorse samenlevingen was het gemakkelijker om de sporten van de sociale ladder te beklimmen. De plaats van de koning werd nooit verworven (geen familieband) en de sociale plaats werd nooit vastgelegd. Vikingen konden gemakkelijk verdiensteprivileges verdienen en waren nooit aan hun plaats gebonden. Maar waar de Viking-samenleving echt opvalt, is in gerechtigheid. Hun minder willekeurige en minder harde rechtvaardigheid maakte hen tot ware koningen van de weegschaal. Zelfs vandaag de dag blijven de landen die voortkwamen uit de Vikingen erg goed op het gebied van justitie en sociale kwesties.

cultureel

De Noorse cultuur is zeer gevarieerd en interessant. De Vikingcultuur wordt vooral gekenmerkt door twee dingen: de boot en de taal. Natuurlijk doordringen andere belangrijke elementen zoals handel, wapens of riten de Noorse cultuur volledig. Desalniettemin zijn alle Viking-volkeren onder dezelfde taal te vinden (Noors, heel dicht bij het huidige IJslandse) en hebben ze een gemarkeerd cultureel object: de boot. Deze varieerden in alle maten en vormen, maar ze waren echt het belangrijkste instrument van de Viking-cultuur en het boegbeeld van hun meer dan tweehonderd jaar durende dominantie.

religieus

De Vikingen hebben een sterke religieuze identiteit. Hun mythen en legendes worden gepropageerd door Skals die liederen en gedichten schrijft ter ere van de Noorse goden en leiders. De Noorse religie is zeer doordrenkt van het mythologische aspect van hun overtuigingen (Ragnarök, legendes over Thor, enz.). Religie heeft duidelijk een sterke politieke rol, omdat het de Noorse leiders in staat stelt hun plaats als leiders van bepaalde Vikingenvolken te legitimeren. Hun religie bestond lange tijd naast het christendom toen het door de Vikingen werd aangenomen.

Hun invloed op Noord-Europa en hun ongelooflijke expansie

De grote invloed die de Vikingen hadden op Noord-Europa is te verklaren door meerdere factoren. Om te beginnen waren de Europese koninkrijken zwak (gefragmenteerd en verdeeld, het Karolingische rijk stierf in 924 uit). Dan zijn de Vikingen uitstekende krijgers die geen heerschappij hebben (geen christenen, religie beheerste hun militaire tactieken helemaal niet), hun snelheid en hun mobiliteit tegen kleine legers waren zeer effectief. Dan zijn de Vikingen uitzonderlijke handelaars, de combinatie van deze drie aspecten heeft (toegevoegd het technische voordeel van boten en wapens) om hun invloed over heel Noord-Europa uit te breiden. Bovendien verminderde het kalifaat in het zuiden hun belang voor Noord-Europa, terwijl het hun macht door de handel vergroot.

Hun invloed kwam vooral tot uiting in razzia's, aanvallen op kloosters en steden, eisen om eerbetoon, plunderingen en nederzettingen, vooral in Engeland. Hun vermogen om te assimileren was groot en de Vikingen vestigden zich vaak, waardoor hun invloed toenam (Willem de Veroveraar is een afstammeling van de Vikingen!)

Daar stopte hun expansie echter niet. De Vikingen veroverden of plunderden Rusland, Zuid-Europa en zelfs Bagdad of Constantinopel. Moslim Azië en Rusland waren doelen van de Noormannen, hoewel geografisch ver van hen verwijderd. Maar de reden is vrij simpel. De Vikingen beoefenden cabotage, dat wil zeggen dat ze met precisie in navigatie en geschikte scheepstechnologie rivieren en rivieren konden oversteken en kusten konden omzeilen voor honderden kilometers. Het was bijvoorbeeld langs de Wolga dat ze Bagdad bereikten. Het blijkt dat deze expedities voornamelijk werden geleid door Varangians (de Vikingen van Zweden). Concluderend is de uitbreiding te danken aan hun aanpassingsvermogen (assimilatie, beheersing van talen en culturen, goede kennis van hun rivalen en vijanden) en hun beheersing van maritieme handelsroutes, onder meer dankzij hun weelderige schepen.

De decadentie van macht

Rond het jaar 1000 nam de invloed van de Vikingen af. Dit heeft verschillende redenen. Allereerst kan worden gezegd dat de Noormannen daarin geslaagd zijn. Ze verrijkten zichzelf en bleven ofwel thuis om stabiele en duurzame koninkrijken te stichten op basis van de in Europa veroverde rijkdom, ofwel bleven ze op de veroverde landen om zich daar te vestigen en te assimileren (zoals Normandië, etymologisch "land van mannen Noord").

Vervolgens wordt hun handelsmacht uitgedaagd door nieuwe handelsroutes te creëren en de handel te veranderen. De groothandel zorgt immers voor zware concurrentie voor de Vikingen, die bovendien moeten stoppen met de beste handel die ze doen: slavernij. Dit komt door hun kerstening.

Deze kerstening, ingevoerd bij de Vikingen met als doel de samenleving te beheersen via de kerkelijke hiërarchie, maakte het mogelijk om een ​​politieke structuur te creëren die vergelijkbaar was met die van de christelijke koninkrijken. De kerstening, ten slotte, verbiedt hen om christenen (of mannen in het algemeen) aan te vallen of tot slaaf te maken, wat hun rijkdom aanzienlijk heeft verminderd (slavenhandel, plundering, enz.).

Ten slotte worden in Europa nieuwe sterke koninkrijken gecreëerd en ontwikkeld die het moeilijk maken om hun land te plunderen omdat hun legers machtig zijn. Hoewel een kleine hertog een Viking-inval nauwelijks kon weerstaan, vormden de machten die vanaf het midden van de 11e eeuw opnieuw op hun plaats waren, een ernstig tegenwicht voor de militaire superioriteit van de Viking. Bovendien werd hun militaire macht definitief begraven tijdens een nederlaag tegen Engeland (Stamford Bridge) in 1066.

Het spoor achtergelaten in de geschiedenis

De Vikingen hebben, hoewel ze een korte impact van twee eeuwen hadden, grote sporen in de geschiedenis achtergelaten. Dit komt in de eerste plaats door het beeld (we hebben het gezien, soms vals) dat van de Vikingen werd gemaakt. De collectieve verbeelding heeft daarom behouden dat de Vikingen veroveraars, ontdekkingsreizigers, viriel en bekwaam (handelaar en zeevaarders) waren. Deze reeks kwaliteiten gaat gepaard met de fascinatie die we hebben voor Noors geweld. Bovendien fascineert en intrigeert het aspect van sensatie en verrassing dat wordt gecreëerd door de reuzen van het Noorden die komen verwoesten.

 Een andere belangrijke factor in het spoor dat de Vikingen achterlieten, is de sterke integratie die tot stand kwam. De Vikingen waren in staat om te assimileren met behoud van bepaalde kenmerken of tradities. Hierdoor lijkt de Noorse cultuur niet zo ver weg. In dezelfde zin speelt archeologie een grote rol, omdat er veel goed bewaarde sporen zijn gevonden. De IJslandse taal ligt ook dicht bij het Noors, het heeft het mogelijk gemaakt om bepaalde teksten te vertalen! Kortom, al deze elementen van nabijheid tussen de huidige wereld en het Vikingtijdperk hebben sporen van beschaving achtergelaten. Maar dat is niet alles, het feit dat de Vikingen bijna overal sporen achterlieten (Noord-Amerika, Groenland, Azië, Zuid-Europa, Noord-Afrika, enz.) gaat in deze richting.

Ten slotte zorgde het hergebruik van deze fascinerende elementen door bepaalde regimes en culturen ervoor dat het imago van de Vikingen behouden bleef. Nazi-Duitsland beschouwde hen bijvoorbeeld als "het zuivere ras", aangezien de geharde heidenen van het noorden vermoedelijk de nationaal-socialistische ideologie goed vertegenwoordigden. Ook een groot aantal films, series, boeken en documentaires gaan over dit boeiende onderwerp.

Wat te onthouden

Kortom, de Vikingen waren uitstekende handelaren, krijgers en zeevaarders. Ze hadden hun eigen beschaving (religie, samenleving, politiek) en domineerden Europa van de 8e tot de 11e eeuw tijdens wat het "Vikingtijdperk" wordt genoemd. Al is het idee dat we hebben van de Vikingen wel gegrond. De Noormannen plunderden niet alleen, ze veroverden en vestigden zich. Ze waren niet wreed en bloeddorstig en stopten niet in Noord-Europa. We vergeten maar al te vaak de onderhandelingskant van de Vikingen die de maritieme handelsroutes tot in de perfectie beheersten. Kortom, de Vikingen waren niet alleen bruten, en ze veranderden de loop van de geschiedenis (vestiging op het land, oprichting van het moderne Engeland, ontdekking van Amerika, oprichting van de koninkrijken van het noorden, Noorse mythologie, enz.)