Comment une plate-forme pétrolière offshore devient un récif artificiel – gCaptain

Par Eric Roston (Bloomberg) –

Cinquante miles au sud-est de Grand Isle, en Louisiane, se trouve la Lena, qui était autrefois une plate-forme pétrolière appartenant à ExxonMobil. Après que le site a cessé de produire du pétrole, l’entreprise a transporté la plate-forme hors-mer et a terminé en juillet le travail en déconnectant la structure du fond marin et en la renversant. Maintenant, c’est un récif artificiel.

Le problème

Aux États-Unis, c’est la loi: lorsqu’un puits de pétrole en mer dégoutte ses derniers barils, les producteurs doivent se préparer à le sceller et à démanteler la plate-forme et à restaurer le fond de l’océan dans son état d’origine. Laissée au repos, la plate-forme peut présenter des risques pendant les ouragans, empêcher de futures explorations pétrolières ou, à certains endroits, faire obstacle au développement de l’énergie éolienne.

Il y a plus dans une plate-forme que le métal et le béton. Au cours de sa vie, la structure abrite des coraux, des moules et de nombreuses autres espèces marines. Au moment où le bail d’une entreprise prend fin – parfois après un quart de siècle ou plus – il peut y avoir un écosystème établi là-bas.

Environ 1 700 plates-formes de forage dans le golfe du Mexique devront éventuellement être déclassées. Collectivement, ils sont appelés «fer à repasser». Au lieu d’être supprimées, 560 plates-formes américaines du Golfe ont été laissées sous l’eau et sont devenues des récifs artificiels permanents depuis les années 1980.

« Il n’existe pas de structure moyenne – leurs caractéristiques varient considérablement », a déclaré Mike McDonough du Département de la faune et des pêches de la Louisiane.

Les enjeux

Les programmes «Rigs to reefs» font le bonheur des coraux, des crustacés, des poissons et des bateaux de pêche. Et ils sont certainement moins chers pour les compagnies pétrolières – le reefing coûte environ la moitié de ce que fait un démantèlement complet. Les entreprises accordent la moitié de ces économies aux États qui assument la responsabilité des sites de récifs artificiels.

ExxonMobil a expérimenté un récif artificiel pour la première fois en 1979. La Louisiane et le Texas sont les États avec les plus grands programmes de reefing, bien que le Mississippi et la Californie en aient également. Cet arrangement a rapporté à la Louisiane 100 millions de dollars depuis 1986, selon une analyse du programme. Entre 2012 et 2018, la Louisiane a gagné près de 562000 $ par plate-forme.

Même l’océan est fini. Le Texas a déjà reefed au moins la moitié de ses plates-formes disponibles, tandis que la Louisiane n’a converti qu’un tiers de son espace probable. Avec la restructuration mondiale de l’industrie pétrolière, ces États «devraient commencer à planifier un avenir où les revenus générés par les projets futurs diminuent», ont écrit les auteurs de l’étude.

Pourquoi c’est délicat

Le déclassement d’une opération offshore est épique. La planification prend des années de travail entre plusieurs agences américaines et étatiques et l’entreprise elle-même. La tour conforme Lena d’ExxonMobil pesait 27 000 tonnes. Avec sa plate-forme, l’ensemble de l’installation mesurait 50 pieds de plus que l’Empire State Building.

Il existe trois façons de transformer une plate-forme en récif. Il peut être remorqué vers une zone de récif désignée ailleurs dans le golfe. Parfois, il peut être laissé en place, s’il se trouve à au moins 85 pieds sous la surface. Ou, dans le cas de la Lena, elle peut être «renversée sur place». Selon le Bureau of Safety and Environmental Enforcement des États-Unis, détacher la structure d’une plate-forme et la pousser en toute sécurité peut endommager une partie de la vie récifale existante, mais pas suffisamment pour détruire tout l’écosystème. (ExxonMobil a refusé de commenter.)

Les écologistes disent que transformer les plates-formes en récifs ne remplit pas l’engagement des entreprises en prenant le bail en premier lieu. «Si vous pouviez évacuer toute l’eau du golfe du Mexique maintenant», a déclaré Richard Charter, chercheur principal à l’Ocean Foundation, «la quantité de déchets qui traînaient là-bas – personne ne le croirait.»

Pourquoi il y a de l’espoir

Que les programmes «rigs to reefs» soient un moyen constructif de convertir d’anciennes plates-formes ou une stratégie pour les compagnies pétrolières d’éviter une solution plus difficile, une chose que nous savons est qu’ils seront une chose du passé si l’utilisation du pétrole diminue – les nations se désaffecteront elles-mêmes hors de l’âge de l’huile et dans quelque chose de plus propre.

© 2021 Bloomberg LP

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