La DARPA américaine va construire, tester et faire la démonstration d’un navire sans équipage

L’agence de recherche et développement du département américain de la Défense entre dans la deuxième phase d’un projet de construction et de démonstration d’un nouveau navire de surface sans pilote.

La Defense Advanced Research Projects Agency (DARPA) a annoncé lundi qu’elle entrait dans la phase 2 du programme No Manning Required Ship (NOMARS), qui vise à construire et à démontrer un nouveau navire de surface moyen sans pilote révolutionnaire (MUSV) qui peut aller en mer et effectuer des missions avec une fiabilité et une disponibilité sans précédent, tout en emportant une charge utile importante. L’agence a sélectionné la conception de Serco Inc. pour aller de l’avant à la fin de la phase 1.

NOMARS a adopté une approche de feuille blanche pour la conception des navires, en tenant fermement à l’exigence qu’il n’y ait jamais d’humain à bord du navire pendant qu’il est en mer – y compris lors des événements de ravitaillement en cours (UNREP). En éliminant toutes les contraintes et exigences associées aux humains, NOMARS a ouvert l’espace de conception à de nouvelles configurations et capacités de navires qui ne pourraient jamais être envisagées pour les navires avec équipage.

NOMARS repousse également les limites de la fiabilité des navires. Comme il n’y a pas d’équipage à bord pour effectuer la maintenance, NOMARS a nécessité de nouvelles approches pour la production d’énergie, la propulsion, l’alignement des machines et les schémas de contrôle afin d’assurer une fonctionnalité continue tout au long d’une longue mission par tous les temps, températures et états de mer.

« NOMARS prévoit de faire la démonstration d’un navire de nouvelle génération entièrement sans pilote qui permettra des concepts d’opérations entièrement nouveaux », a déclaré Gregory Avicola, responsable de programme au Bureau de la technologie tactique de la DARPA. « Nous allons activer des méthodes de déploiement et de maintenance de très grandes flottes de navires de surface sans pilote qui peuvent servir de partenaires, à travers le monde, pour les plus grands combattants avec équipage de la marine américaine. »

Au cours de la phase 1, Serco a développé un nouvel ensemble d’outils d’exploration de l’espace de conception (DSX) qui peut évaluer les espaces avec une variété de paramètres et produire des millions de conceptions de navires pour répondre à un ensemble diversifié d’objectifs et de contraintes de performance. Serco a utilisé son outil DSX pour créer un ensemble de conceptions de navires allant de 170 à 270 tonnes métriques, puis les a affinées en un seul navire pour l’examen de conception préliminaire, que la société a surnommé Defiant. Au cours de la phase 2, Serco finalisera la conception du navire, le construira et effectuera une série d’activités de test rigoureuses avant de l’emmener en mer pour un événement de démonstration de trois mois. Serco travaille avec Beier Integrated Systems LLC, Caterpillar, DRS Naval Power Systems Inc., ICE FLOE LLC (dba Nichols Brothers Boat Builders), Metron Inc., Serco Inc. (div Maritime Engineering Operations), Submergence Group LLC et Thrustmaster de Texas Inc. sur le projet.

Defiant sera le premier du genre. Le navire de classe MUSV de 210 tonnes métriques vise à maximiser les performances, la fiabilité et l’efficacité de la maintenance tout en transportant une charge utile importante à des distances tactiquement utiles. L’objectif est d’atteindre des objectifs d’ultra-fiabilité en intégrant une production d’énergie hybride distribuée, des propulseurs à nacelles et des batteries haute capacité. Une philosophie clé de NOMARS est la « dégradation gracieuse », qui permet à l’équipement individuel de tomber en panne au fil du temps en ayant suffisamment de redondance au niveau du système pour répondre aux exigences complètes du système à des vitesses d’au moins 15 nœuds après un an en mer. Les principaux composants du système de la conception sélectionnée sont modulaires, de sorte que les réparations peuvent être effectuées avec des équipements que l’on trouve généralement dans les chantiers navals du monde entier. Cette philosophie de maintenance favorise une rotation rapide, permettant aux navires de passer la majorité de leur vie en mer à effectuer des missions.