Le coût du retard de l’adaptation tactique en temps de guerre

Série de notes tactiques de flottille

Par Jamie McGrath

La nuit était tombée dans le Pacifique Sud étouffant. Le capitaine du croiseur faisait les cent pas nerveusement alors que son équipe de quart à la passerelle scrutait la nuit noire d’encre en essayant de maintenir la position tout en surveillant les navires de guerre ennemis. Soudain, l’obscurité a été brisée par un éclair brillant alors qu’une puissante explosion engloutit le navire devant en formation. Ne voyant aucune source d’attaque et incapable de déchiffrer les directions déroutantes qui traversaient le TBS, le capitaine ordonna « le gouvernail à droite » pour éviter d’entrer en collision avec le navire blessé devant, mais fut frappé par un coup de coffrage à la proue, arrêtant presque le navire mort dans l’eau et ajoutant à l’éclaircissement du ciel nocturne.

Les lecteurs pourraient lire le scénario ci-dessus comme étant la bataille de l’île de Savo. D’autres peuvent voir la première bataille nocturne de Guadalcanal. Pourtant, d’autres peuvent revenir au malheureux USS Houston (CA 30) à la bataille de Sunda Straight. La tragédie est que ce scénario (avec une certaine licence créative) aurait pu se produire lors de l’une de ces batailles, séparées de plus de neuf mois.

Le croiseur lourd de l’US Navy USS Quincy (CA-39) photographié à partir d’un croiseur japonais lors de la bataille de l’île de Savo, au large de Guadalcanal, le 9 août 1942. Le Quincy, vu ici en train de brûler et illuminé par des projecteurs japonais, a été coulé dans cette action. Les flammes à l’extrême gauche de l’image proviennent probablement de l’USS Vincennes (CA-44), également en feu à cause de coups de feu et de torpilles. (Photo officielle de l’US Navy NH 50346 du US Navy Naval History and Heritage Command)

L’auteur Trent Hone loue à juste titre la marine américaine du milieu du XXe siècle en tant qu’organisation d’apprentissage efficace.1 Mais l’expérimentation délibérée et l’évolution des tactiques qui ont eu lieu pendant l’entre-deux-guerres étaient encore insuffisantes pour l’innovation tactique rapide nécessaire pour surmonter les capacités ennemies inattendues, telles que la torpille Type 93 « Long Lance ». Malgré les rapports d’action détaillés soumis par les officiers survivants de la flotte asiatique décimée et les nombreuses batailles au large de Guadalcanal, la marine américaine n’a pas été en mesure de mettre en œuvre à grande échelle les changements tactiques nécessaires dans sa force de croiseurs et de destroyers jusqu’en août 1943.2

Alors que les capacités exactes du Type 93 restaient inconnues, son impact était clairement visible. Pourtant, aucun ajustement coordonné des «tactiques mineures» n’a été mis en œuvre avant que la marine américaine place ses combattants de surface entre les plages de Guadalcanal et la marine japonaise en août 1942. Aucun ajustement significatif n’a été fait non plus avant les cinq batailles navales de surface qui ont suivi. L’inexpérience des commandants avec le radar et les idées fausses sur la valeur relative des tirs par rapport aux torpilles les ont empêchés de s’adapter aux réalités du combat naval de surface avec la marine impériale japonaise.

Lorsque le capitaine Arleigh Burke de l’époque a passé en revue les actions de surface de 1942, il a finalement évalué la technologie possédée par les deux parties et, tirant parti de l’avantage technique américain du radar, a développé des tactiques qui ont inversé le résultat typique des actions de surface dans les îles Salomon.3 Malheureusement, au cours des 18 mois qui ont suivi, des milliers de marins américains ont payé de leur vie le manque d’innovation tactique rapide.

En avril 1943, le commandant de la flotte du Pacifique, l’amiral Chester W. Nimitz, chargea le Pacific Board de réviser les instructions de croisière afin de revoir les conseils tactiques disparates résultant de la première année et demie de guerre navale dans le Pacifique.4 Ce conseil, et les efforts délibérés qui ont suivi au quartier général de la flotte du Pacifique, ont abouti à la publication d’une nouvelle doctrine tactique qui a soutenu le succès de l’offensive du Pacifique central.5

L’élément le plus important de l’innovation tactique en temps de guerre est la vitesse à laquelle l’innovation est mise en œuvre. La marine de 1942 avait le luxe du temps. Avec un programme de construction navale massif soutenant une forte attrition et un afflux massif de personnel, la Marine a finalement formé des équipes dédiées d’officiers testés au combat pour examiner les leçons et réviser la doctrine.

Ce luxe n’existe pas aujourd’hui. La construction navale anémique et l’infrastructure de réparation navale atrophiée signifient que la Marine ne peut pas subir des pertes à l’échelle de la campagne de Guadalcanal. Les besoins en équipage de navires et en surtension sous-optimaux obligeront probablement la Marine à retirer les marins de l’établissement à terre, risquant la fermeture de centres de développement de combat critiques tels que le Centre de développement de la guerre de surface et des mines (SMWDC) lorsqu’ils sont le plus nécessaires.

Pour évaluer et mettre en œuvre rapidement une adaptation tactique basée sur les leçons de combat, la Marine doit donner la priorité à la dotation en personnel de ses centres de développement de combat en temps de guerre, même si cela signifie laisser certains postes à bord non remplis. Le fait de ne pas saisir, diffuser et évaluer rapidement les leçons des premiers combats entraînera des pertes coûteuses pour notre force de surface avant que nous puissions nous adapter au caractère de la guerre actuelle.

Le CAPT Jamie McGrath, USN (à la retraite), a pris sa retraite de la marine américaine après 29 ans en tant qu’officier de guerre de surface formé au nucléaire. Il est maintenant directeur du Major General W. Thomas Rice Center for Leader Development à Virginia Tech et professeur adjoint au College of Distance Education du US Naval War College. Il a servi dans une variété de types de navires et de postes d’état-major opérationnel et a commandé le septième escadron de sécurité expéditionnaire maritime à Agana, Guam.

Notes de fin

1. Trent Hone, Apprendre la guerre : l’évolution de la doctrine de combat dans la marine américaine, 1898-1945 (Naval Institute Press : Annapolis, MD, 2018)

2. James McGrath, « Revers de fortune », Histoire navale Magazine octobre 2021, https://www.usni.org/magazines/naval-history-magazine/2021/october/reversal-fortune.

3. Wayne Hughes, « Un vieux sel choisit ses quatre amiraux américains préférés – et explique pourquoi (II): Burke, » Police étrangère3 avril 2017, https://foreignpolicy.com/2017/04/03/an-old-salt-picks-his-four-favorite-american-admirals-and-explains-why-ii-burke/

4. Trent Hone, « US Navy Surface Battle Doctrine and Victory in the Pacific », Examen du Collège de guerre navale Vol. 62, n° 1 Hiver, p. 74. https://digital-commons.usnwc.edu/cgi/viewcontent.cgi?article=1668&context=nwc-review

5. Ordres tactiques et doctrine actuels, flotte américaine du PacifiquePAC 10 publié en juin 1943.

Image en vedette : OCÉAN PACIFIQUE (17 juillet 2016) – Le destroyer lance-missiles USS William P. Lawrence (DDG 110) tire une balle avec le canon MK-45 de 5 pouces lors d’un exercice de tir réel. (Photo US Navy par Mass Communication Specialist 3e classe Emiline LM Senn/libérés)